Livelihood changes during Covid-19: the role of power, risk and civic-based stakeholder conventions

News | Posted on Monday 15 May 2023

Understanding changes in the charcoal and baobab value chains in rural Mozambique. Blog Também Disponível em Português!

 © Eduardo Castro Jr

IGDC Lecturer Judith Krauss and Eduardo Castro Jr from Universidade Eduardo Mondlane join us in this blog to share their recently published study into understanding livelihood changes in the charcoal and baobab value chains during Covid-19 in rural Mozambique.

Charcoal and baobab, and the value chains which produce and sell them to consumers, offer key livelihood sources within rural Mozambique. The ‘tree of life’, as baobab is also known, can be used for food (fruits and leaves), fiber (bark) and medicine (all parts), and survives droughts through stem-stored water. They equally play an important role in a crisis, as one of our interviewees explained: ‘In times of drought, people used to make baobab pap to have something to eat’. In these communities, baobab fruits are collected and sold to be turned into baobab powder for food and beverage manufacturing.  Similarly, charcoal, as in much of sub-Saharan Africa, is sold to urban centres as a key cooking fuel, and constitutes a crucial cash income source.  

As with all elements of life, COVID-19 had a significant impact on these forms of livelihood within Mozambique and beyond. 

Our study  recently published in Geoforum, highlights the importance of collective power and socially minded stakeholders in protecting small-scale livelihoods in times of crisis.

Livelihood impacts of Coping with Covid

The study (conducted by Judith Krauss, University of York, UK; Eduardo Castro Jr., Universidade Eduardo Mondlane, Mozambique; Andrew Kingman and Milagre Nuvunga from the Micaia Foundation, Mozambique/UK; and Casey Ryan, University of Edinburgh) is part of a larger project implemented at the start of the Covid pandemic in 2020, 'Livelihood impacts of coping with Covid-19 in rural Mozambique' (CwC). The project traced the differentiated impacts of Covid-19 on livelihoods in rural communities across Mozambique through weekly phone interviews, highlighting that trading and transport restrictions made market access more difficult or impossible. What is more, Covid-related restrictions exacerbated socio-economic vulnerabilities such as age, gender, low income, and created new exposures. 

The wider study showed, however, that trading and transport restrictions to reduce Covid-19 transmission, had very different repercussions for different domestic, regional and global value chains. As empirical data were sparse on particularly Covid-19's implications for value-chain stakeholders’ local livelihoods, we conducted over 270 weekly phone interviews with panellists in six rural Mozambican communities in 2020. Our research traced firstly how the baobab and charcoal value chains were affected by Covid non-pharmaceutical interventions (NPIs), particularly in terms of producers’ livelihoods. Secondly, we asked how our findings advance our understanding of how power and risk asymmetries as well as different value-chain stakeholders' orientations affect livelihoods. 

Conceptual framework: combining convention theory, livelihoods and value chains with an emphasis on power and risk

Our conceptual lens combined value-chain and production-network analysis, convention theory and livelihood resilience focusing on power and risk. Value chains and production networks analysis investigates the cross-border genesis of goods and services involving a multitude of stakeholders across private sector and public sectors. In the past, however, it has predominantly focused on lead firms, often based in wealthy countries, placing less emphasis on the livelihoods generated for and priorities of producers

Given the shock of the Covid pandemic and its repercussions for incomes, livelihood resilience  is a useful concept: "the capacity of all people across generations to sustain and improve their livelihood opportunities and well-being despite environmental, economic, social and political disturbances" (Tanner et al., 2015). An emphasis on livelihoods generated through value chains equally draws attention to the asymmetries of power and risk inherent in value chains, highlighting differences between e.g. the collective power of women baobab collectors, and the market power of dominant charcoal buyers. Because of these unequal starting points among small-scale producers vis-à-vis more powerful stakeholders in value chains, convention theory is particularly important: it highlights that different value-chain stakeholders, with different levels of power, will have different understandings of 'quality' or what matters most in the value chain. Some will prioritise market-based orientations, meaning that price is the deciding factor, while other stakeholders will understand the socio-environmental circumstances of production to be most important, with a more socially minded or 'civic-based' outlook. 

We believe the framework we have constructed will be useful beyond our investigation to highlight the implications of advancing environmental change, including climate change, for the most vulnerable stakeholders' livelihoods.

© Andrew Kingman

Empirical findings: collective power and socially minded stakeholders matter

We found that Covid trading and transport restrictions considerably re-shaped value chains, albeit in different ways. The global baobab value chain continued to provide earnings particularly to women, when other income sources disappeared partly or entirely. The reason was that civic-minded stakeholders, including a social enterprise involving the women collectors and an institutional donor as well as a certifying body, altered their operations to accommodate pandemic restrictions to shift risk away from the most vulnerable value-chain stakeholders in Guro and Tambara districts, Manica province, in Mozambique. The dynamics meant that the social enterprise selling organic baobab powder acquired new buyers both internationally and domestically, meaning the value chain acquired a domestic dimension thanks to the collective power of women collectors and the civic-based orientation of public-sector stakeholders as well as the social enterprise

By contrast, producers involved in the domestic, solely market-oriented charcoal value chain saw their selling opportunities and incomes reduced. Normally, small-scale charcoal producers in our communities rely on train circulation to sell charcoal to urban wholesale buyers from big centres such as the capital Maputo. However, the pandemic restrictions stopped trains, meaning that small-scale charcoal producers were entirely dependent on passing lorries to buy from them, with their weakened bargaining position leading to low volumes of sales and low prices. Consequently, charcoal-dependent communities in Mabalane and Mapai districts, from Gaza province, reported higher levels of hunger and food insecurity. Unlike the baobab value chain, producer fragmentation meant there was no collective power with which to contest passing traders' or charcoal retailers' power, with the value chain solely dominated by market-based, price-focused conventions. 

In sum, our paper argues that local livelihoods were more resilient under Covid NPIs if civic-based conventions and collective, social power were present.

Featured Researchers Dr Judith Krauss
Judith Krauss is a lecturer at the University of York’s Interdisciplinary Global Development Centre (IGDC), teaching on the BA in Global Development programme. Her research interests focus on the political ecology of nature-based value chains, decoloniality and justice in conservation, and the Sustainable Development Goals (SDGs). Profile
  Eduardo Castro Jr
Eduardo Castro Jr. is a young Mozambican, member of the Future Leaders Network on Early Warning Early Action, with relevant work experience in rural development, forecast-based financing, early warning systems, disaster risk reduction & management, as well as climate change adaptation & resilience. 

Compreendendo as mudanças nas cadeias de valor do carvão vegetal e do malambe durante o a pandemia do Covid-19 nas zonas rurais de Moçambique: o papel do poder de negociação, do risco socio-económico e ambiental e das convenções de base cívica dos parceiros

Por Judith Krauss (Universidade de York) e Eduardo Castro Jr. (Universidade Eduardo Mondlane)

O nosso estudo 'Compreendendo as mudanças nas cadeias de valor do carvão vegetal e do Malambe durante o a pandemia do Covid-19 nas zonas rurais de Moçambique: o papel do poder de negociação, do risco e das convenções de base cívica dos parceiros', recentemente publicado em Geoforum, realça a importância do poder colectivo e dos parceiros e dos parceiros sensíveis as questões sociais na protecção dos meios de pequenos meios de subsistência em tempos de crise.

© Eduardo Castro Jr.

Impactos das medidas de restrição da Covid sobre os meios de subsistência 

O estudo (realizado por Judith Krauss, Universidade de York, Reino Unido; Eduardo Castro Jr., Universidade Eduardo Mondlane, Moçambique; Andrew Kingman e Milagre Nuvunga, Fundação MICAIA, Moçambique/UK; e Casey Ryan, Universidade de Edimburgo) faz parte de um projecto implementado no início da pandemia de Covid em 2020, 'Livelihood impacts of coping with Covid-19 in rural Mozambique' (CwC). O projecto traçou os impactos diferenciados do Covid-19 na subsistência das comunidades rurais de Moçambique através de entrevistas telefónicas semanais, salientando que as restrições comerciais e de transporte tornaram o acesso ao mercado mais difícil ou impossível. Além disso, as restrições relacionadas com o Covid exacerbaram vulnerabilidades socioeconómicas tais como idade, género, baixo rendimento, e criaram novas exposições

O estudo mais amplo mostrou, contudo, que as restrições comerciais e de transporte para reduzir a transmissão de Covid-19, tiveram repercussões muito diferentes para diferentes cadeias de valor domésticas, regionais e globais. Uma vez que os dados empíricos eram escassos sobre as implicações do Covid-19 em particular para os meios de subsistência locais das partes interessadas da cadeia de valor, realizámos entrevistas telefónicas semanais (n=273 de Maio a Julho de 2020) com membros do painel em seis comunidades rurais moçambicanas. Em primeiro lugar a nossa pesquisa rastreou como as cadeias de valor do baobá e do carvão vegetal foram afectadas pelas Intervenções Não Farmacêuticas da Covid, particularmente em termos de meios de subsistência dos produtores. Em segundo lugar, perguntamos como é que as nossas descobertas podem contribuir para melhorar compreensão sobre as assimetrias entre o poder de negociação e risco, e também como as diferentes orientações das partes interessadas da cadeia de valor, afectam os meios de subsistência. 

Quadro conceptual: combinar a teoria da convenção, meios de subsistência e cadeias de valor com ênfase no poder e no risco

A nossa lente conceptual combinou a análise da cadeia de valor e da rede de produção, a teoria das convenções e a resiliência dos meios de subsistência centrando-se no poder e no risco. A análise de cadeias de valor e das redes de produção permitiu investigar a génese transfronteiriça de bens e serviços, envolvendo uma multiplicidade de intervenientes dos sectores público e privado. No passado, no entanto, tem-se concentrado predominantemente em empresas de referência, frequentemente sediadas em países ricos, dando menos ênfase aos meios de subsistência gerados para os produtores de subsistência e às prioridades dos mesmos. Dado o choque da pandemia de Covid e as suas repercussões nos rendimentos, a resiliência dos meios de subsistência é um conceito útil: "a capacidade de todas as pessoas através das gerações para sustentar e melhorar as suas oportunidades de subsistência e bem-estar, apesar das perturbações ambientais, económicas, sociais e políticas" (Tanner et al., 2015). Uma ênfase nos meios de subsistência gerados através de cadeias de valor chama igualmente a atenção para as assimetrias de poder de negociação e risco inerentes às cadeias de valor, salientando as diferenças entre, por exemplo, o poder colectivo das mulheres colectoras de malambe, e o poder de mercado dos compradores à grosso de carvão vegetal. Devido a estes pontos de partida desiguais entre os pequenos produtores face aos intervenientes mais poderosos nas cadeias de valor, a teoria da convenção é particularmente importante. De acordo com esta teoria: diferentes intervenientes na cadeia de valor, com diferentes níveis de poder, terão diferentes entendimentos de "qualidade" ou o que mais importa na cadeia de valor. Alguns darão prioridade a orientações baseadas no mercado, o que significa que o preço será o factor decisivo, enquanto outros compreenderão as circunstâncias sócio-ambientais da produção como sendo as mais importantes, com uma perspectiva mais socialmente consciencializada ou "cívica". 

Acreditamos que o quadro que construímos será útil para além da nossa pesquisa para destacar as implicações do avanço da mudança ambiental, incluindo as alterações climáticas, para os meios de subsistência dos intervenientes mais vulneráveis.

(c) Andrew Kingman

Conclusões empíricas: o poder colectivo e a importância de parceiros com consciência social 

Verificámos que as restrições de comércio e transporte da Covid reestruturaram consideravelmente as cadeias de valor, embora de formas diferentes. A cadeia de valor global do malambe continuou a proporcionar rendimentos particularmente às mulheres, quando outras fontes de rendimento desapareceram parcial ou totalmente. A razão foi que as partes interessadas com consciência cívica, incluindo uma empresa social envolvendo as mulheres colectoras de malambe e um doador institucional, bem como um organismo de certificação, alteraram as suas operações para acomodar as restrições pandémicas de modo a afastar o risco das partes interessadas mais vulneráveis da cadeia de valor nos distritos de Guro e Tambara, província de Manica. Esta dinâmica significou que a empresa social que vende malambe orgânico em pó adquiriu novos compradores tanto a nível internacional como doméstico, o que significa que a cadeia de valor adquiriu uma dimensão doméstica graças ao poder colectivo das mulheres colectoras e à orientação cívica das partes interessadas do sector público, bem como da empresa social. 

Pelo contrário, os produtores envolvidos na cadeia de valor do carvão vegetal doméstico, exclusivamente orientada para o mercado, viram as suas oportunidades de venda e rendimentos reduzidos. O carvão vegetal é uma indústria semiformal fundamental na África Subsaariana, que produz o principal combustível de cozinha para os centros urbanos. Normalmente, os pequenos produtores de carvão vegetal nas nossas comunidades dependem da circulação de comboios para transportar o carvão vegetal para centros urbanos como a capital Maputo. No entanto, as restrições pandémicas pararam os comboios, o que significa que os pequenos produtores de carvão passaram a estar inteiramente dependentes da passagem de camiões para vender carvão, com a sua posição de negociação enfraquecida levando a baixos volumes e preços baixos. Consequentemente, as comunidades dependentes do carvão em Mabalane e Mapai, província de Gaza, relataram níveis mais elevados de fome e insegurança alimentar. Ao contrário da cadeia de valor do malambe, a fragmentação do produtor significava que não havia poder colectivo para contestar o poder dos comerciantes ou retalhistas de carvão, sendo a cadeia de valor exclusivamente dominada por convenções baseadas no mercado e centradas no preço. 

Em suma, o nosso artigo argumenta que os meios de subsistência locais eram mais resistentes ao impacto das Intervenções Não Farmacêuticas da Covid se estivessem presentes convenções de base cívica e poder colectivo e social.

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Interdisciplinary Global Development Centre
01904 323716
Department of Politics and International Relations, University of York, Heslington, York, YO10 5DD, UK

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